Avez-vous déjà entendu parlé du « Crâne de Mars » ?

Ci-dessous le cliché du prétendu crâne :

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Cette photo est bien réelle. Elle a été prise par la caméra panoramique gauche du Rover Spirit de la NASA dans le cratère martien Gusev,  Sol 513 de la mission Spirit (pour information Spirit a atterri le 4 janvier 2004 et un Sol équivaut à 24 heures et 39 minutes environ, je vous laisse le soin de compter).

Ci-dessous, une vue montrant l'environnement dans lequel se trouve le crâne, parmi de nombreuses roches martiennes:

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D'autres crânes peuvent être imaginés au travers des nombreuses roches martiennes (crânes d'oiseaux ou autres animaux) :

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Je vous invite à partir à la chasse aux « crânes » parmi les différents clichés pris par la NASA sur le sol martien en allant sur son site : http://www.nasa.gov/.

La vie a-t-elle pu exister sur Mars ?

On pense que le cratère Gusev (166 km de diamètre - coordonnées martiennes : 14.35°S 175.25°E) a été créé par une météorite il y a 4 milliards d'années, et qu'il a été alimenté par un fleuve qui coulait dans la vallée Ma'adim Vallis (largeur : 20 km, longueur : 825 km, profondeur : 2 km, vallée plus importante que le Grand Canyon du Colorado).  Ci-dessous une photo du cratère et de la vallée.

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Imaginez un peu ce que cela pouvait donner à l'époque:

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Cette hypothèse du lac Gusev provient des études effectuées au début des années 90 par une équipe de planétologues de l'Observatoire de Paris à Meudon (Nathalie Cabrol, Edmond Grin et Gilles Dawidowicz).  

C'est pourquoi la mission « Mars Exploration Rover » a été préparée sur la base de ces études ainsi que des missions précédentes Viking  (1976) et Mars Pathfinder (1997).

La mission « Mars Exploration Rover » a consisté à envoyer sur Mars, en 2003, deux véhicules robotisés (Rovers), baptisés Spirit et Opportunity, pour y étudier les roches martiennes et y détecter des traces éventuelles de la présence d'eau dans le passé martien (les robots étant munis de caméras et d'instruments).

Ci-dessous le modèle des Rovers jumeaux Spirit et Opportunity :

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Spirit est actuellement enlisé et on a perdu le contact avec le robot depuis le 22 mars 2010. Il a parcouru en tout 7 730,5 mètres.

Opportunity, quant à lui, n'a pas eu le même sort et continue toujours sa mission.

Qui dit « eau » dit peut-être « vie », c'est pourquoi la prochaine mission de la NASA « Mars Science Laboratory» sera lancée en novembre/décembre 2011. Un Rover plus performant que les précédents et baptisé Curiosity (ci-dessous) visitera le cratère Gale afin d'y trouver d'éventuelles traces d'anciens organismes vivants.  

Ci-dessous le Rover Curiosity :

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Ci-dessous le cratère Gale avec le repère de la zone d'atterrissage (diamètre: 155,3 km - coordonnées martiennes : 5.4°S et 137.7°E) en espérant qu'on y trouvera des traces de vie fossilisée :

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